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El azul cobalto, un color de leyenda

Publicado: 2016.11.07 - 14:08:39   /  alinaig@enet.cu  /  Alina Iglesias Regueyra
  

El azul cobalto, un color de leyenda El mineral llamado cobalto fue usado durante miles de años para aportar el color azul en los procesos de vidriado de la cerámica. Contrario a lo que algunos investigadores piensan en la actualidad, los cristales azules, esmaltes y pinturas de cobalto eran ya conocidos en el Antiguo Egipto, según se ha detectado en su estatuaria, así como en cuentas de collares persas del milenio tercero antes de Cristo.

También se ha constatado su presencia en las ruinas de la ciudad de Pompeya, incinerada por el volcán Vesubio en el año 79 de nuestra era, y en las ya más recientes porcelanas de la dinastía Ming, alrededor de los años 1300, que lucen un bellísimo azul intenso en su decoración.

Pero detrás del mineral que logra materializar el color más difícil de percibir en el arcoíris, según la física óptica, existe una curiosa leyenda que surgió más tarde, en la Edad Media germana, y se hizo muy popular entre los mineros de Sajonia.

Resulta que los obreros trataban de capturar infructuosamente a un espíritu maligno nombrado Kobold, el cual se refugiaba en cuevas y bosques; un duende cuya travesura principal era sustituir o transformar la plata que, supuestamente, obtenían de las entrañas de la tierra, en un material al cual temían y rechazaban pues les dejaba una arenilla en el cuerpo que les producía enfermedades.

Mas no toda la leyenda es fantasía. Y es que el cobalto natural suele ser gris plateado, y se le puede confundir con la plata, a la cual, incluso, es capaz de degradar. Además, es levemente tóxico si se mantiene contacto con él, debido fundamentalmente al arsénico que lo acompaña; las piedras de cobalto en estado natural, es decir, sin estar depuradas, contienen esta sustancia, que al entrar en contacto con el aire forman el óxido de arsénico, un compuesto venenoso.

No obstante, el cobalto, administrado en pequeñas dosis, es un mineral esencial para la salud de los mamíferos, incluso los humanos, pues integra la cobalamina en la Vitamina B12 que se encuentra en las carnes, la leche y otras proteínas fuertes, principalmente, y en algunos vegetales y frutas si estos fueron sembrados en terrenos ricos en cobalto. Su deficiencia en el organismo puede causar anemia.

Pero los mineros sajones vivían en la oscuridad feudal, por tanto, desconocían estos datos y maldecían al intruso. Por supuesto que el duende tunante nunca pudo ser atrapado, pero su nombre bautizó para la posteridad al mineral en cuestión, aislado y catalogado científicamente por el químico sueco Georg Brandt alrededor del año 1735. En su trabajo titulado “Sobre los Minerales”, el sabio hizo alusión al “semimetal” obtenido: el Kobold o Cobalto, el cual fue caracterizado por completo en sucesivas investigaciones.

A finales del siglo XVIII, la comunidad científica confirmó el descubrimiento de Brandt, y ya en 1819, el químico alemán Friedrich Stromeyer reportó su presencia en un aerolito, lo que corroboró su existencia también en el universo extraterrestre.

De cómo un duende sajón de la Edad Media llegó a dejar su huella en un meteorito, es el tema de la leyenda que acabo de narrarles.

 
 
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