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Juan Cristóbal Gundlach, ¿un científico cubano o alemán?

Publicado: 2017.03.29 - 15:27:09   /  alinaig@enet.cu  /  Alina Iglesias Regueyra
  

Juan Cristóbal Gundlach, ¿un científico cubano o alemán?El 15 de marzo de 2016 se cumplieron 120 años del fallecimiento de un eminente científico, conocido y reconocido en los predios cubanos como nacional, a pesar de su origen foráneo.

Johannes Christoph Gundlach Redberg nació el 17 de julio de 1810 en Marburg an der Lahn, actual estado de Hessen, en Alemania. Era el menor de siete hermanos y perdió a su padre con tan sólo 8 años de edad, suceso que sumió a la familia en la pobreza.

Sin embargo, las ciencias naturales llaman la atención del niño, específicamente la botánica y la zoología. Por eso, su hermano mayor, Enrique, médico y conservador de una pequeña colección zoológica en la ciudad de Hamburgo, le enseña las artes de la disección y la taxidermia, labores en las cuales se especializa trabajando como ayudante desde muy jovencito.

Se hace conservador de las colecciones de la Cátedra de Zoología en la Universidad de Hamburgo, favorecido por el doctor Maurice Herold, amigo de su padre y Director del Gabinete de Zoología del centro de altos estudios. Allí le es otorgada la facilidad de cursar la carrera con matrícula gratuita, por ser el hijo de un profesor universitario fallecido. Su esfuerzo y aplicación ante esta oportunidad lo llevan a obtener la categoría de Doctor el 16 de septiembre de 1837, hace 180 años.

Sin esperar mucho, se especializa en Ornitología en el Museo de Frankfurt y se hace miembro de la Sociedad de Historia Natural de Kassel. Con este mismo interés, aprovecha la invitación de Carlos Booth, un amigo que había compartido estudios con él en Alemania, quien lo invita a pasar un tiempo en su casa en Cuba, donde podrá recolectar ejemplares para su investigación.

El 4 de enero de 1839 Juan Cristóbal Gundlach arriba a las costas cubanas. Habita sucesivamente en dos haciendas cafetaleras: “Fundador”, cercana al río Canímar, en Matanzas, junto a la familia de su amigo, y en 1841: “El Refugio”, en San Juan, cerca de Cárdenas. Aquí logra clasificar una de las aves más hermosas de Cuba: el zunzuncito o pájaro mosca, al cual nombra Calypte helenae, por Helena, la esposa de Booth, quien fallecería durante una epidemia de cólera ocho años después.

En 1846, Gundlach crea su propio Museo de Ciencias Naturales en “El Refugio”, primero de su tipo en Cuba. La institución recibe en cuatro años, más de tres mil visitantes nacionales y de otros países, un suceso extraordinario en esa época.

Cinco años después conoce a Simón de Cárdenas y Rodríguez, quien le brinda amistosamente su hogar matancero y allá se va Gundlach a colectar y estudiar más insectos, moluscos, anfibios, reptiles, mamíferos y aves de la fauna de Cuba.

Ya en 1853, realiza su primer viaje de exploración a Isla de Pinos, hoy Isla de la Juventud, donde colecta relevantes piezas de la fauna malacológica, que son apreciados también por su más cercano colaborador, el naturalista Felipe Poey Aloy. Durante 1855 recorre el Oriente y Centro del país desde la Ciénaga de Zapata.

Corría el año 1861, cuando Juan Cristóbal es electo Miembro de Mérito de la Real Academia de Ciencias Médicas, Físicas y Naturales de La Habana. Desde 1865 es designado Socio Corresponsal de la Sección de Ciencias Físicas y Naturales del Liceo de Matanzas. También es aceptado como miembro de la Real Sociedad Económica de Amigos del País e integra las Sociedades de Historia Natural de Madrid, Boston y Montreal.

En la primavera de 1864 traslada su colección a un edificio del ingenio azucarero “La Fermina”, en Jovellanos, provincia de Matanzas; finca que pertenece a Simón y a su esposa Cecilia du Bouchet y Mendive. Allí permanecerá por 20 años y alcanzará la categoría de Museo Zoológico Cubano por la complejidad de sus piezas, muchas de ellas únicas, que incluyen casos de albinismo, melanismo y deformaciones genéticas del reino animal.

Durante la Guerra de los Diez Años, Gundlach visita en numerosas ocasiones la tierra de Puerto Rico, cuya fauna estudia; y tras la contienda, en 1879, representa a Cuba en la Exposición Universal de París, donde expone su Museo Zoológico, que resulta galardonado por su valor científico con Medalla de Plata.

En 1882 otro amigo naturalista, el doctor Carlos de la Torre y de la Huerta, conservador del Museo del Instituto de Segunda Enseñanza de La Habana, convence al director del plantel educativo para fundar una colección de fauna cubana en la escuela, labor que es encargada a Gundlach hasta 1888.

Amigo de valía y ética sin par, Gundlach decide vender su impresionante muestra zoológica que tanto trabajo y tiempo le ocupó en su vida, con el propósito de ayudar a la familia que lo había acogido durante las últimas décadas, quienes atraviesan una pésima situación financiera.

Así, en 1892 la colección pasa a manos del Gobierno Colonial a cambio de ocho mil pesos oro, y es guardada en el Instituto con la condición de que no sea divida ni alejada nunca de Cuba. La recaudación es entregada con agradecimiento y humildad a Cecilia de Cárdenas y du Bouchet, esposa entonces de Enrique Diago y Zayas.

El 17 de julio de 1895, con motivo de su cumpleaños 85, es nombrado Juan Cristóbal Gundlach en el cargo de conservador vitalicio del museo del Instituto, un título más bien honorífico. Pero muere apenas meses después, el 15 de marzo de 1896, de una gripe agravada en bronconeumonía.

Hasta sus últimos momentos es atendido solícitamente por Cecilia. 57 años de su vida habían transcurrido en su patria adoptiva, donde cambió su nombre germano por el equivalente en español. Sus restos fueron velados por una enorme multitud de intelectuales y científicos cubanos y extranjeros, y reposan en el Cementerio Cristóbal Colón de La Habana.

Gundlach no poseía riqueza alguna al morir: sólo dejó una valiosa, extensa y profunda investigación científica de la naturaleza del país que asumió como propio. Su huella queda en toda Cuba: existe el Museo de Historia Natural bautizado con su nombre y situado en la Calle Máximo Gómez, en la central provincia de Sancti Spíritus, y aún hoy un ejemplar taxidermiado por él se exhibe en el Museo Oscar María de Rojas, en Cárdenas, Matanzas.

Asimismo, se mantienen más de cinco mil géneros, especies y subespecies de vertebrados descritos por su mano, así como más de sesenta ejemplares de la fauna zoológica y botánica nombrados en su honor. Su trabajo Ornitología Cubana es la primera gran obra científica sobre las aves nacionales, entre otras importantes para la zoología del Caribe. Se le considera también como el iniciador en Cuba de la entomología agrícola, debido a que una parte de su colección de insectos está caracterizada por su descriptor como plagas dañinas para varios cultivos.

Desde 1960, las colecciones zoológicas de Juan Cristóbal Gundlach pasaron íntegramente al Museo “Felipe Poey” de La Habana, y luego al Instituto de Zoología de la Academia de Ciencias de Cuba. Hoy se guardan en el Instituto de Ecología y Sistemática.

 
 
   
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